Astrónomos identifican nueva clase de exoplaneta formado por agua

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Washington, 21 feb (EFE).- Los astrónomos, con la ayuda del
telescopio orbital Hubble, identificaron una nueva clase de planeta
fuera del sistema solar compuesto por agua y rodeado de una espesa
atmósfera de vapor, informaron hoy los científicos.
El equipo internacional de astrónomos de la NASA estadounidense y
la Agencia Espacial Estadounidense, encabezado por Zachory Berta del
Centro Harvard Smithsonian de Astrofísica (CfA, por su sigla en
inglés), estudió el planeta denominado GJ 1214b.
“Es un planeta que se parece a nada de lo que conocemos hasta
ahora”, dijo Berta en el boletín del Hubble, en el que se da cuenta
de detalles del descubrimiento. “Una proporción enorme de su masa
está compuesta de agua”.
El GJ 1214b fue descubierto en 2009 por un equipo de astrónomos
encabezado por David Carbonneau, del CfA. Su diámetro es
aproximadamente 2,7 veces más grande que el de la Tierra y su peso
es unas siete veces mayor.
El planeta orbita a unos dos millones de kilómetros de una
estrella enana roja cada 38 horas y se calcula que la temperatura en
su superficie es de unos 230 grados Celsius.
En 2010 el científico Jacob Bean, de la CfA, y sus colegas
indicaron que habían medido la atmósfera del planeta GJ 1214b y
determinaron que, probablemente, está compuesto en gran medida por
agua.
Pero sus observaciones también podrían explicarse por la
presencia de una bruma atmosférica que envuelve al planeta.
Berta y los otros autores del artículo que incluyen a Derek
Homeier, de Lyon en Francia, usaron la Cámara 3 de Campo Ancho del
Hubble para estudiar al planeta cuando cruzaba por delante de su
estrella.
Durante ese tránsito la luz de la estrella se filtró a través de
la atmósfera planetaria, lo que proporcionó información acerca de su
mezcla de gases.
“Usamos el Hubble para medir el color infrarrojo del atardecer en
ese mundo”, explicó Berta.
Las brumas son más transparentes a la luz infrarroja que a la luz
visible, de modo que las observaciones del Hubble ayudan a
determinar la diferencia entre una atmósfera vaporosa y una brumosa.
Las observaciones mostraron que el espectro del GJ 1214b no tiene
rasgos diferenciados en una amplia gama de longitudes de onda o
colores.
El modelo atmosférico se corresponde en gran medida con los otros
datos obtenidos por el Hubble, según los cuales se trata de una
densa atmósfera de vapor de agua.
Dado que se conocen la masa y el tamaño del planeta, los
astrónomos pueden calcular su densidad, que es de apenas dos gramos
por centímetro cúbico.
El agua tiene una densidad de un gramo por centímetro cúbico, en
tanto que la densidad promedio de la Tierra es de 5,5 gramos por
centímetro cúbico.
Estos datos llevan a los científicos a la conclusión de que el
planeta GJ 1214b tiene mucha más agua y mucha menos roca que la
Tierra.
Como resultado, y si las conclusiones de los científicos son
acertadas, la estructura interna del planeta GJ 1214b es muy
distinta de la de la Tierra.
“Las temperaturas elevadas y presiones altas pueden formar
materiales exóticos como ’hielo caliente’ o ’agua superfluida’,
sustancias que son completamente extrañas a nuestra experiencia
cotidiana”, indicó Berta.
El GJ 1214b se encuentra en la constelación de Ofiuco, también
conocida como “El portador de la serpiente” o “Serpentario”, a
apenas 40 años luz de la Tierra.

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